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我们离火星生命体发现还有多远?

来源: 编辑:学院办公室 时间:2017/1/13 浏览:605

火星上发现液态水存在

一直以来,我们在宇宙生命的搜索中都遵循着一条规则——跟着水走,火星也不例外。

在当天的NASA发布会上,美国宇航局行星探测部门主管吉姆·格林正式宣布:“美国宇航局确认,在某些特定情况下,火星地表存在液态水,而且这种液态水是一种盐水。”

这一结论得出的最有力证明是火星一些陨坑坑壁上季节性出现的暗色冲刷条纹。报告指出,这些又窄又黑、犹如手指的痕迹,只会在火星最暖和的季节出现,其他时节便会消失。

专业从事地质古生物学研究的南京古生物博物馆副馆长郭震宇介绍:“火星上的气压很低,水在火星上的沸点也很低,十摄氏度左右就会沸腾;同时,火星上的大气稀薄,水很容易蒸发;加之火星的冬天或晚上气温很低,有时甚至达到零下几十摄氏度,所以很难观测到液态流动水。”

郭震宇解释,此次观测到的流动液态水是一种高盐度卤水,水中高氯酸盐的存在降低了水溶液的冰点,因此,即便是在远低于零摄氏度的情况下,这样的水也有一定的流动性。

高端探测设备这次帮了大忙

发现如此确凿的证据,火星勘测轨道器上的高端探测设备——高分辨率成像科学设备和紧凑型火星勘测成像光谱仪功不可没,正是它们所获得的数据,证明了火星上存在水合盐物质。

郭震宇表示,这些设备捕获的数据形成的高分辨率光谱图像不仅发现了火星上条纹的季节性变化,而且还观测到了条纹纹路的沟壑宽度。“这实际上应用的是一种遥感技术,我们现在在地质、气象、农业、环境等领域也经常应用这一技术。但一般来说,高分辨率和多光谱是一对矛盾体,当我们想要通过多光谱辨别探测物体的物质性质特征时,图像的分辨率却往往不尽如人意。”郭震宇打了个比方说,“就像我们去拍摄一个隐藏在绿色丛林里的绿衣人,如果用红外照相机拍摄,能够清楚分辨着色相同的人和植物,但是此时的图像分辨率很低;如果我们用高分辨率的照相机去拍摄,却又不能清楚地看到隐藏在绿色丛林里的绿衣人。但此次探测实现了二者的兼得,不仅取得了高分辨率图像,同时,图像中纹路沟壑还精确到了五米以下的宽度,分辨率甚至达到亚米级,为辨别纹理的构成,判断出高盐度卤水的存在提供了条件。”

水是对行星研究的重要一环

探测水、研究水的存在,是科学界对行星研究的重要一环。郭震宇表示,水贯穿于地质演变的全过程,水中包含着地质演变、生命演化的很多“秘密”,对水的发现和研究,最终可以揭示生命的形成和发展。他说:“其实,火星上水的运动并没有地球上如此活跃,这是因为火星的地质作用很微弱,几乎没有大型的板块运动,基本是静止的,所以我们可以看到,火星上有着太阳系行星中最大的火山。”

与火星不同,地球上的水以多种形式存在着,而且运动得非常剧烈,郭震宇介绍,“在地球刚刚形成的时候,水汽随着火山喷发出来,因为地球质量大,水汽‘逃’不出去,所以就被固定在了地球上,那时,一场大雨可以下三千年,最终形成了海洋。”

所以与研究火星上的水不同,对于地球上水的研究非常广泛。郭震宇说,“地表水、地下水、湖泊水、冰川等都是我们的研究范围,因为这些水都是可以获取和探测到的,可以使用多样的手段去进行探测研究。但是火星上的水因为我们没有办法实现真正的登陆,对其取样和研究就困难得多。”

火星宜居的可能性增加

火星液态水发现的意义是什么?

郭震宇表示:“如今地球上海洋的盐度大概在千分之三十五,即一千克的海水包含三十五克的盐,所以海洋中的生命体十分丰富。我们知道生命可以以很多形式存在,哪怕在盐度很高的死海里,都会有细菌的存在,所以富含高氯酸盐液态水的发现也可以说增加了火星上存在宜居环境的可能性。”

NASA火星探索项目首席科学家迈克尔·梅尔也对媒体表示,因为确认了火星上现在还存在着液态水,因此可以认为今天的火星至少是可能有宜居环境的。英国兰切斯特大学的天文教授约翰·布里吉斯则对媒体表示,这个新的火星发现将给太空探索带来新的方向,而水流的迹象可以引领人们寻找水源地,后者将可以成为寻找生命和未来人类移民任务的首要目的地。而下一步NASA科学家努力的方向就是研究这些卤水的来源及其储量。

   
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